Démences vasculaires : comprendre pour mieux aider une personne âgée

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Article rédigé par Guillaume Besse, Médecin, 10 mars 2016 Consulter son profil complet

Dans notre approche des démences, abordons aujourd'hui les démences vasculaires (DV). Comme la démence à corps de Lewy, la démence vasculaire est moins connue du grand public que la maladie d'Alzheimer à qui elle est pourtant souvent associée. Alors que provoque une démence vasculaire au niveau du cerveau ? Quand faut-il y penser ? Et comment la prendre en charge ?

Qu'observe-t-on dans le cerveau ?

Même si une démence vasculaire est souvent associée à une maladie d’Alzheimer (démence «mixte»), la démence vasculaire est parfois «pure», isolée mais elle est encore secondaire aux destructions des cellules cérébrales par certains accidents vasculaires cérébraux (AVC), importants ou très minimes (atteinte de petites artères à l'intérieur du cerveau) : on parle, dans ce dernier cas, de «lacunes».
Ces AVC peuvent se répéter (la démence s'aggrave par «à-coups»), parfois de manière silencieuse (cas de beaucoup de lacunes).
L'hypertension artérielle mal équilibrée (supérieure à 14/9) est un facteur de risque majeur de la répétition des lacunes, donc d'une DV.

Quand penser à une démence vasculaire débutante ?

Depuis de nombreux mois, surviennent d'inhabituelles anomalies, surtout du comportement, voire intellectuelles. Exemples : perte d'intérêt pour le cinéma tant apprécié, passivité pour s'habiller ou remplir son pilulier,… D'inexplicables injures aux enfants ou aux voisins, des factures jetées... Par ailleurs, la personne ne peut plus organiser un voyage ou gérer un dégât des eaux ou encore cuisiner des plats simples, voire répète la même question...

Le médecin traitant évoquera alors une DV débutante d'autant que ces anomalies se sont aggravées par phases successives («à-coups») et que cette personne est hypertendue traitée, prend un traitement contre le diabète et le LDL-cholestérol.

Comment la prendre en charge ?

Une consultation gériatrique ou neurologique organisera des tests psychométriques et les techniques d’imagerie nécessaires pour poser le diagnostic : l'IRM cérébrale détectera souvent une atteinte importante de la substance blanche du cerveau, nommée «leucoaraiose» mais, surtout, de nombreuses lacunes (voire des séquelles d'AVC plus étendus). De plus, un échodöppler carotidien retrouvera des plaques d'artériosclérose, témoin du mauvais vieillissement artériel aussi présent dans les petites artères à l'intérieur du cerveau...

Pour éviter les récidives lacunaires, la prise en charge est d’abord médicamenteuse : équilibrer l'hypertension artérielle puis petites doses d'aspirine, souvent prescrites, sans oublier de maîtriser les autres facteurs de risque vasculaires (diabète, LDL-cholestérol, tabagisme, sédentarité,...). Un antidépresseur sera rajouté au moindre doute de dépression. Si une maladie d’Alzheimer est associée, son traitement sera discuté.

Enfin, comme dans beaucoup de démences et selon l’évolution, il faudra une prise en charge par l’orthophoniste (surtout prévention des fausses-routes lors de l'alimentation), le masseur-kinésithérapeute (prévention chutes), sans oublier l’ophtalmologiste (verres correcteurs adaptés minimisant le risque hallucinatoire), le soutien aux aidants familiaux (prendre enfin du recul, comment stimuler et féliciter ?, répit grâce aux accueils temporaires,...), la mise en place à domicile de moyens humains et techniques majorant sa sécurité (alimentaire, médicamenteuse, domestique,...), sa protection juridique (quand cela devient nécessaire) mais aussi l’art-thérapie, la relaxation, la musicothérapie,...

Un conseil : préserver ses capacités intellectuelles passe donc notamment par un suivi régulier de sa tension artérielle, de sa glycémie et de son LDL-cholestérol.

Mots clés : Maladies neurologiques
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